10 năm trước, cậu thiếu niên Easton LaChappelle xem những video về cách lắp ráp cánh tay robot bằng Lego trên YouTube trong phòng ngủ ở Colorado của mình.

Hiện nay, anh là nhà sáng lập của Unlimited Tomorrow, một công ty thiết kế các chi giả in 3D chi phí thấp có thể hoạt động bằng trí óc.

LaChappelle nói một cuộc gặp gỡ tình cờ vào năm lớp 8 đã đưa anh đến với con đường khởi nghiệp. Tại một hội chợ khoa học, anh gặp một cô bé 7 tuổi, người mang cánh tay giả trị giá 80,000 USD mà theo anh miêu tả là “cổ xưa” và chỉ giúp một phần rất ít cho nhu cầu thể chất của cô bé.

LaChappelle, hiện tại 24 tuổi, kể lại với CNN: “Tôi đã bị sốc khi biết nó trị giá bao nhiêu tiền, đặc biệt khi nhận ra rằng cô bé sẽ sớm phát triển và khi đó nó sẽ trở nên vô dụng.”

“Tôi không thể tin rằng cái này là thứ tốt nhất dành cho cô bé lúc ấy, và đó là lúc tôi quyết định tìm cách để tạo ra thứ gì đó đem lại tiện ích cho cơ thể người.”

Easton LaChappelle là nhà sáng lập của Unlimited Tomorrow, một công ty thiết kế tứ chi giả đo 3D chi phí thấp, có thể hoạt động bằng ý niệm. (Ảnh được phép của Unlimited Tomorrow)
Easton LaChappelle là nhà sáng lập của Unlimited Tomorrow, một công ty thiết kế tứ chi giả đo 3D chi phí thấp, có thể hoạt động bằng ý niệm. (Ảnh được phép của Unlimited Tomorrow)

Ví dụ, một cánh tay giả sẽ phải giúp một người hoàn thành các công việc hàng ngày, như ăn uống bằng dụng cụ hay thắt dây giày, anh chia sẻ. Thông qua vẻ ngoài, nó cũng có thể cung cấp “tiện ích tinh thần,” anh nói thêm, nhấn mạnh tầm quan trọng về thẩm mỹ của thiết bị của anh.

Không lâu sau đó, sự quan tâm của LaChappelle dành cho robot và chân tay giả biến đổi từ sở thích thành đam mê, và cuối cùng là sứ mệnh.

Qua thời trung học, anh học tất cả những gì có thể về công nghệ, anh đã thiết kế một cánh tay robot giả ở tuổi 17, thứ đưa anh đến Hội chợ Khoa học Tòa Bạch Ốc. 

Unlimited Tomorrow

Sau khi tốt nghiệp trung học, LaChappelle để tâm tới sứ mệnh của mình hơn là ghi danh vào đại học. Thay vào đó, anh cho ra mắt Unlimited Tomorrow, nơi mình có thể phát triển sản phẩm chủ lực TrueLimb (tứ chi thật sự). 

Một cánh tay giả, trông rất giống thật, sử dụng các cảm biến để đọc các cơ ở độ phân giải cao và có thể điều khiển được bằng trí não.

“Thiết bị của chúng tôi được điều khiển bằng cách sử dụng các cơ ở phần chi còn lại. Một số mối cắm của chúng tôi có thể có hơn 20 cảm biến cơ bên trong nó. Hệ thống điều khiển được xây dựng xung quanh bộ não là bộ xử lý chính thay vì cố gắng mô phỏng và tạo các giả định”, LaChappelle nói. 

Natasha Castrejon, 9 tuổi, sử dụng TrueLimb để giúp cô trong các hoạt động. (Ảnh được phép của Unlimited Tomorrow)
Natasha Castrejon, 9 tuổi, sử dụng TrueLimb để giúp cô trong các hoạt động. (Ảnh được phép của Unlimited Tomorrow)

“Sau khi luyện tập đầy đủ, bạn bắt đầu tập trung vào chuyển động của cánh tay thay vì chuyển động của các cơ… chúng tôi giải mã ý định của người dùng và dịch lại các mã đó vào các chuyển động của bàn tay.”

Tứ chi giả được tùy chỉnh để phù hợp với hình dáng, kích thước hay màu da của người dùng. Phần chi có cảm giác như da, các ngón tay gập lại như bàn tay của con người. Nó thậm chí còn có các đường gân, nếp nhăn và móng tay có thể được sơn.

Một trong những khía cạnh hấp dẫn của TrueLimb là nó có thể được đặt hàng mà không cần gặp trực tiếp người mua. Unlimited Tomorrow sẽ gửi cho khách hàng một máy quét 3D dùng để quét tay chân của họ. Chỉ trong vài tuần, họ sẽ nhận được một số mối cắm thử nghiệm trước khi đặt hàng sản phẩm cuối cùng.

Đối với những người dùng, như Natasha Castrejon, ước mơ đã trở thành sự thật. Câu chuyện của một cô bé 9 tuổi đã nổi bật trên website của Unlimited Tomorrow, kể rằng cô bé tìm kiếm TrueLimb để giúp đỡ cô theo đuổi niềm đam mê với violin và thể dục dụng cụ theo phong cách Chiến binh Ninja.

“Thật khó để dùng từ nào để diễn tả cảm xúc này”, LaChappelle nói. “Tôi vô cùng xúc động khi lần đầu tiên có ai đó sử dụng thiết bị của mình. Phản ứng của cha mẹ họ cũng làm tôi rất bất ngờ và điều đó như tạo động lực mạnh mẽ để tôi tiếp tục công việc của mình. Cho đến bây giờ, tôi đã chứng kiến khoảnh khắc đó rất, rất nhiều lần và tôi vẫn không thể ngừng xúc động.”

LaChappelle cho biết, nhiều người cụt chi không dùng chi giả do tiện ích của nó còn hạn chế và giá cao. Đó là tại sao điều quan trọng với anh là tạo ra phần chi có tính năng cao và giá thành hợp lý hết mức có thể. 

TrueLimb có giá 8,000 USD, chỉ là một phần nhỏ so với hầu hết giá của các chi giả. Ngoài ra còn có chương trình nâng cấp giá cả hợp lý cho phép các người dùng phát triển các chi và chỉ nhận nửa giá cho phần chi khác.

Wire Service
Anh Đặng biên dịch