Ngày 15/11, SpaceX đã đưa bốn phi hành gia lên Trạm Vũ trụ Quốc tế (ISS) trên một tàu vũ trụ do một công ty tư nhân thực hiện, hoàn toàn sứ mệnh đầu tiên cho NASA.

Hỏa tiễn Falcon được phóng đi trong đêm từ Trung tâm Không gian Kennedy với ba phi hành gia Hoa Kỳ và một phi hành gia Nhật Bản. Đây là phi hành đoàn thứ hai được SpaceX gửi đi. Trên đỉnh khoang tàu Dragon được đề tên Resilience (Kiên Cường). Phi hành đoàn dự kiến sẽ tới trạm không gian vào khuya ngày 16/11 và ở lại cho tới mùa xuân. 

Bản thân bị nhiễm virus [Trung Cộng], nên người sáng lập kiêm giám đốc điều hành Elon Musk buộc phải giám sát công việc từ xa. Ông đăng trên Twitter rằng mình “rất có thể” bị nhiễm COVID-19 nhẹ. Quy định của NASA tại Trung tâm Không gian Kennedy nêu rõ rằng bất cứ ai dương tính với virus corona (còn gọi là virus Trung Cộng) phải cách ly hoàn toàn. 

Lần thực hiện vào ngày 15/11 diễn ra sau chuyến bay thử nghiệm với hai phi hành gia của SpaceX chỉ vài tháng trước. Việc này khởi đầu cho những gì NASA hy vọng về các cuộc hoán đổi phi hành đoàn tại trạm không gian, sau nhiều năm trì hoãn. Theo các quan chức cho biết, có thêm nhân lực đồng nghĩa với việc có thêm nhiều nghiên cứu khoa học tại phòng thí nghiệm quỹ đạo.

“Đây là một khoảnh khắc lịch sử khác,” quản trị viên NASA Jim Bridenstine nói hôm 13/11. Nhưng ông nhấn mạnh: “Không được sai sót: Sự cẩn trọng luôn được yêu cầu trên mọi chuyến bay.”

Chuyến bay tới trạm không gian kéo dài 27.5 giờ và bay hoàn toàn tự động, tất nhiên là phi hành đoàn có thể điều khiển nếu cần thiết. 

Đồng hồ đếm ngược dừng ở vị trí 3 giờ được chế tạo như một hỏa tiễn SpaceX Falcon 9, gắn kèm khoang tàu Crew Dragon của công ty, nằm trên bệ phóng tại Launch Complex 39A, tại Trung tâm Vũ trụ Kennedy ở Mũi Canaveral, Fla., vào ngày 15/11/2020. (Ảnh Chris O’Meara/AP Photo)

Cùng với việc dịch bệnh virus Trung Cộng vẫn tăng vọt, NASA tiếp tục những biện pháp phòng ngừa an toàn cho phi hành đoàn SpaceX được gửi đi vào tháng 5. Các phi hành gia đã đi vào vùng cách ly với gia đình của họ hồi tháng 10. Tất cả nhân viên của vụ phóng đều đeo mặt nạ và số lượng khách tại trạm Kennedy bị giới hạn. Ngay cả hai phi hành gia trên chuyến bay đầu tiên của phi hành đoàn SpaceX  cũng đã ở lại Trung tâm Vũ trụ Johnson ở Houston.

Phó Tổng thống Mike Pence, chủ tịch của Hội đồng Không gian Quốc gia đi từ Hoa Thịnh Đốn tới để chứng kiến vụ phóng hỏa tiễn.

NASA đã khá lo ngại về việc dân chúng sẽ tụ tập để theo dõi, nhất là khi sự kiện được thực hiện vào đêm khuya ngày cuối tuần. Họ yêu cầu đám đông giữ khoảng cách an toàn và đương nhiên là các cá nhân phải đeo khẩu trang. Lần đưa phi hành đoàn đầu tiên ngày 30/5, NASA cũng đã yêu cầu tương tự nhưng đều không được người ta chú ý lắng nghe. 

Phi hành đoàn gồm 3 nam và 1 nữ, dẫn đầu bởi Tư lệnh Mike Hopkins, một đại tá Không Quân. Phi hành đoàn gồm nhà vật lý học Shannon Walker, Tư lệnh Hải quân Victor Glover, phi hành gia gốc Phi đầu tiên thực hiện sứ mệnh dài hạn trên trạm vũ trụ và Soichi Noguchi của Nhật Bản, người đã trở thành người đầu tiên trong gần 40 năm được bay trên ba loại tàu vũ trụ.

Họ đi ra bệ phóng ở Teslas, một công ty của Musk, sau khi trao nhau những cái ôm hôn nồng nhiệt và tay trong tay với con cái và vợ/chồng của họ, những người đứng quây quần bên cửa sổ ô tô đang mở. Chủ tịch SpaceX Gwynne Shotwell thay ông Musk chào tạm biệt các phi hành gia.

Bên cạnh thiết kế đẹp mắt và những tính năng công nghệ cao, khoang tàu Dragon khá rộng rãi, có thể chứa tới 7 người. Những tàu vũ trụ trước đã được phóng đi chứa không quá 3 người. Phòng phụ trong khoang tàu được dùng cho các thử nghiệm khoa học và vật dụng.

Tầng một của hỏa tiễn (first-stage booster) rơi vào vùng đại dương vài phút sau khi cất cánh dự đoán là sẽ được SpaceX tái sử dụng cho chuyến bay phi hành đoàn tiếp theo. Điều này hiện tại được nhắm [thực hiện] vào cuối tháng ba, sẽ giúp các phi hành gia mới được đưa đi trở về Trái đất vào tháng 4. SpaceX sẽ đưa lên trạm vũ trụ thêm một phi hành đoàn vào cuối mùa hè hoặc đầu mùa thu.

Boeing, công ty vận chuyển phi hành đoàn đã ký hợp đồng khác của NASA kéo dài một năm. Việc lặp lại chuyến bay thử nghiệm gặp sự cố phần mềm vào tháng 12 năm ngoái mà không có phi hành đoàn sẽ tạm dừng cho đến đầu năm sau, với chuyến bay đầu tiên có phi hành gia trên con tàu Starliner dự kiến sẽ không diễn ra ​​trước mùa hè.

NASA đã chuyển sang dùng các công ty tư nhân để vận chuyển hàng hóa và phi hành đoàn lên trạm vũ trụ, sau khi đội tàu con thoi nghỉ hưu vào năm 2011. SpaceX  đủ điều kiện cho cả hai. Với việc trạm Kennedy quay trở lại trong việc đưa các phi hành gia lên trạm vũ trụ, NASA có thể dừng việc mua ghế trên những hỏa tiễn Soyuz của Nga. Chiếc [ghế] gần nhất trị giá 90 triệu USD.

Chỉ huy của phi hành đoàn SpaceX đầu tiên, Doug Hurley lưu ý rằng đó không chỉ là tiết kiệm tiền hoặc giảm bớt gánh nặng đào tạo cho phi hành đoàn.

“Điểm mấu chốt: Tôi nghĩ sẽ tốt hơn cho chúng ta nếu chúng ta bay từ Hoa Kỳ khi có khả năng làm điều đó,” ông nói với Associated Press vào tuần trước [vụ phóng hỏa tiễn].

The Associated Press
Nhật Hạ biên dịch