Công viên quốc gia Great Smoky – tiểu bang Tennessee với khung cảnh thiên nhiên tuyệt đẹp, đi lại thuận tiện đã trở thành nơi yêu thích của nhiều người và là công viên nhiều người đến nhất tại Hoa Kỳ. 

Hầu như trong suốt khoảng thời gian từ khi được thành lập năm 1934 cho đến nay, Công Viên Quốc Gia Núi Great Smoky là công viên được ghé thăm nhiều nhất Hoa Kỳ. Không có gì ngạc nhiên về điều này; nơi đây đẹp một cách ngỡ ngàng, và điều thực sự làm tăng vọt số lượng khách tham quan chính là một nửa dân số của đất nước đang sinh sống trong phạm vi chỉ cách khoảng một ngày lái xe để có thể đến công viên, và không giống những công viên quốc gia khác, nơi này không cần vé vào cửa.

Thị trấn Gatlinburg: Cánh cổng vào công viên quốc gia Great Smoky

Thị trấn Gatlinburg, tiểu bang Tennessee, là cổng vào dẫn đến Công Viên Quốc Gia Núi Great Smoky. Gần một nửa trong số gần 9 triệu du khách đến thăm Great Smoky hàng năm đều đi ngang qua thành phố Gatlinburg. 

Thị trấn bé nhỏ với vẹn vẹn 3,500 người tọa lạc ở phía Nam dãy núi Appalachian luôn cố gắng tận dụng tối đa thị trường bằng cách chào bán bất cứ điều gì mà bất kỳ ai có thể nghĩ ra nhằm thu hút khách du lịch.

Và đây là một bình phẩm dành cho thị trấn này : có quá nhiều khách du lịch. Các con đường nơi đây chật kín với các cửa hàng áo thun, cửa hàng xăm hình, cửa hàng kẹo mềm (fudge), bảo tàng sáp, cũng như bảo tàng các món đồ gia dụng như lọ rắc muối và tiêu.

Bạn sẽ có thể tìm thấy nhiều lựa chọn tốt, như sản phẩm sân golf thu nhỏ – thậm chí cả bộ “Hillbilly Golf” – thêm vào đó là một số tuyến thang cáp trượt, một số nhà nguyện đám cưới, cũng như vô số các nhà hàng bánh pancake.

Nơi đây cũng có nhiều hoạt động “thu hút” du khách khác nữa, như “Dinh Thự Bí Ẩn” –  nơi bạn đi qua một mê cung bằng kính với những âm thanh cót két như kính vỡ – và ngọn tháp “Space Needle” đưa bạn lên cao vài tầng lầu để ngắm nhìn toàn bộ đường phố của thị trấn cũng như vùng núi đồi xa xa.

Quả thật, món kẹo mềm và pancake rất là ngon, và cũng còn nhiều hoạt động thu hút hấp dẫn khác nữa ở địa phương này. 

Đáng chú ý nhất là Thủy Cung Ripley’s Aquarium của Great Smoky. Du khách đi trên băng trượt di chuyển xuyên qua một đường hầm trong suốt có chiều dài 340 foot trong khuôn viên rộng đến 115,000 foot vuông. Đó là một kỳ quan với hàng triệu khối nước – nơi mà người ta có thể tận mắt nhìn thấy cá mập, cá ngựa, cá piranhas, bạch tuộc khổng lồ cũng như nhiều loài động vật biển xinh đẹp khác.

Nghệ thuật và Thủ công

Ngay đối diện với công viên thủy cung là một địa điểm khác rất đáng để tham quan – Cửa hàng Arrowcraft – mang hình dáng một cabin kiểu miền núi thời kỳ cuối những năm 1930. Arrowcraft bán những món đồ thủ công được Hiệp Hội Mỹ Nghệ Southern Highland sản xuất; đây là một tổ chức giáo dục phi lợi nhuận có uy tín. 

Nghệ thuật dân gian và thủ công mỹ nghệ làm nên những món quà lưu niệm tuyệt vời nhất dành cho du khách đến với thị trấn Gatlinburg.

Còn một địa điểm rất tốt khác để tìm hiểu về lĩnh vực này là Cộng Đồng Thủ Công và Nghệ Thuật Great Smoky, cách khu trung tâm khoảng 10 phút. Tại đây, bạn không chỉ có thể mua được những món hàng chính gốc được làm hoàn toàn thủ công mà còn có thể trực tiếp nhìn thấy quá trình các nghệ nhân tạo ra chúng.

Nếu Nghệ Thuật và Thủ Công có sức hấp dẫn lớn với bạn, vậy thì hãy đến và tham gia sự kiện Biểu Diễn Nghệ Thuật và Thủ Công Mỹ Nghệ Great Smoky được thị trấn tổ chức vào mỗi mùa xuân. 

Còn mùa hè hàng năm, thị trấn có tổ chức Hội Chợ những người Thợ Thủ Công, đồng thời cũng có thêm nhiều sự kiện khác như Triển Lãm Đời Sống Hoang Dã và một buổi diễn hành lúc nửa đêm Ngày 4 Tháng 7. 

Mùa thu thì sẽ có rất nhiều sự kiện diễn ra như một Triển Lãm Bộ Sưu Tập Great Southern, một buổi biểu diễn Đá quý và Trang Sức, và một Ngày Hội Đồ Cổ. 

Và đến những tháng mùa Đông, thị trấn khoác lên mình diện mạo hoàn toàn khác hẳn bởi những con đường được trang hoàng lộng lẫy với hơn hai triệu bóng đèn sáng lung linh.

Tuy nhiên, nếu không có gia đình hoặc bạn bè ở đây, thì rất ít du khách đến Gatlinburg chỉ để tham quan thị trấn. Du khách chỉ ghé ngang thị trấn này để tham quan Công Viên Quốc Gia Great Smoky, và vị trí thuận tiện của Gatlinburg khiến nơi đây dễ dàng trở thành nơi nghỉ chân nổi tiếng dành cho bất kỳ ai muốn đi vào công viên.

Công viên Great Smoky Hoa Kỳ
Một dòng suối đá róc rách chảy dọc theo Đường Mòn Tự Nhiên Roaring Fork Motor. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Thiên đường của những người yêu thiên nhiên.

Từ thị trấn Gatlinburg, chỉ mất khoảng vài phút để đến công viên. Bạn sẽ đột nhiên phát hiện ra mình ở trong một khu vực bảo tồn rộng đến 800 dặm vuông, bao gồm cả một khu rừng lá rụng lớn nhất miền Đông cùng với vô số chủng loại thực vật nhiều hơn bất kỳ khu vực nào khác ở Bắc Mỹ. Có hơn 50 loài động vật hữu nhũ sinh sống trong công viên; đồng thời nơi đây cũng là một trong những địa phương tốt nhất trên cả nước để có thể quan sát những con gấu đen trong môi trường sinh sống tự nhiên của chúng.

Một con gấu đen ở Cades Cove. (Ảnh: Eldridge/Shutterstock)

Thiên đường dành cho những người yêu thiên nhiên này cùng với phong cảnh xinh đẹp của nó – bao gồm cả những dòng suối đá chảy xiết và nhiều thác nước – là nơi rất tuyệt vời để cắm trại hoặc đi bộ đường dài hay đạp xe; nơi này có đến hơn 900 đường mòn. Câu cá ở đây rất tuyệt vời vì những dòng suối của núi Smokies có rất nhiều cá hồi đủ để du khách câu quanh năm.

Công viên Great Smoky Hoa Kỳ
Phong cảnh dọc theo con đường vòng dài 11 dặm băng qua Cades Cove, chỉ cần lái xe một đoạn ngắn từ Gatlinburg và có lẽ đây là nơi được du khách ghé thăm nhiều nhất ở Công Viên Quốc Gia Núi Great Smoky. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Bạn cũng có thể được cảm nhận lối sống của những người đi khai hoang núi rừng bằng cách khám phá một số trong hơn 70 tòa nhà của những nhà thám hiểm đích thực nằm rải rác trong cả công viên.

Hoạt động phổ biến nhất trong công viên này chính là tham quan Cades Cove, một thung lũng biệt lập của người dân Hoa Kỳ gốc Âu Châu định cư đầu tiên trong nhiệm kỳ đầu của Tổng thống James Monroe. Bạn sẽ lái xe trên một con đường dài 11 dặm với 19 điểm dừng chân, hầu hết là để tham quan các kiến trúc lịch sử. Xác suất được nhìn thấy một con gấu đen là khá cao, bạn cũng có thể được nhìn thấy những con nai hoặc gà tây, cũng có thể là một trong những con nai sừng tấm đã được đưa trở lại sinh sống ở công viên.

Chiếc cối xay nước Cades Cove là điểm đặc trưng trong những thứ rất quan trọng đối với những người tiên phong Hoa Kỳ thời kỳ đầu. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Nếu bạn muốn tránh đám đông ở khu trung tâm của Gatlinburg nhưng lại không muốn ở quá xa công viên, rất có thể bạn sẽ muốn đến nơi mà chúng tôi đã ở tại Khách Sạn Park Vista gần đó. Khách sạn này là một tòa nhà cao tầng ở trên đỉnh một ngọn đồi, cung cấp nhiều chuyến xe đưa đón thường xuyên đến và đi từ thị trấn băng qua rất nhiều khung cảnh núi non tuyệt đẹp.

Vào ngày cuối ở Gatlinburg, sau khi ra khỏi cổng của Khách Sạn Park Vista, rồi rẽ trái, chỉ trong vòng vài phút là chúng tôi đã đến công viên và sau đó là đến Con Đường Mòn Tự Nhiên Roaring Fork Motor – là đường vòng một chiều dài bảy dặm xuyên qua một khu rừng tươi tốt hay bị khách tham quan công viên bỏ qua.

Đường mòn Roaring Fork cũng đẹp như đường mòn Cades Cove vậy, và cũng có nhiều con suối xinh đẹp với nhiều kiến trúc lịch sử, bao gồm một cối xay bột và vài cabin bằng gỗ. Sau khi ra khỏi đường mòn, chúng tôi đã trở lại Gatlinburg. 

Trước khi về nhà, chúng tôi ghé vào một bãi đậu xe, nơi mà ở phía bên phải là bảo tàng Salt and Pepper Shaker (Bảo tàng lọ rắc muối và tiêu) và bên trái là một trong rất nhiều cửa hàng bánh pancake của thị trấn. Chúng tôi đã chọn món pancake. Bánh rất ngon lành, rất phù hợp cho lời chào tạm biệt Dãy Núi Smokies xinh đẹp của chúng tôi.

Công viên Great Smoky Hoa Kỳ
Một cabin gỗ nằm dọc theo con đường mòn tự nhiên Roaring Fork Motor dài 7 dặm, là một trong 70 ngôi nhà của những người tiên phong đích thực ở Công Viên Quốc Gia Núi Great Smoky. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Kinh nghiệm dành cho bạn.

Tìm kiếm thông tin về Công Viên Quốc Gia Núi Great Smoky: Hãy xem trang NPS.gov/grsm/index.htm

Sách hướng dẫn: Quyển “Moon Great Smoky Mountains National Park Travel Guide” là một lựa chọn tốt.

Ông Fred J Eckert là một đại sứ Hoa Kỳ đã về hưu và là một cựu thành viên Quốc Hội. Các bài viết của ông đã xuất bản trên nhiều ấn phẩm nổi tiếng, gồm cả Reader’s Digest và Tạp chí The Wall Street. Ông cũng là một nhiếp ảnh gia từng đoạt giải thưởng với bộ sưu tập hình ảnh trải dài khắp bảy lục địa. Xem tác phẩm của ông tại EckertGallery.com

Hoàng Long biên dịch