“Làm sao tôi có thể ngu ngốc đến mức bỏ qua điều này mãi đến tận bây giờ?” Vào một ngày nọ, tôi đã tự nhủ khi đang ở cách Cairo 785 dặm về phía Nam trên con đường đến thăm Abu Simbel, gần đến biên giới Sudan, nơi những vị Pharaoh đã từng đứng nhìn về phía Vương Quốc Nubia cổ xưa.

Khi ngắm nhìn bốn pho tượng Vua Ramses II vĩ đại bằng đá sa thạch – đang ngồi trên ngai vàng và đội vương miện kép biểu thị cho sự trị vì cả hai vùng Thượng và Hạ Ai Cập – tôi đã có cảm giác tương tự như khi lần đầu tiên đứng trước những kỳ quan hùng vĩ của thế giới như Kim Tự Tháp, Vạn Lý Trường Thành, Đền Taj Mahal, hoặc là những pho tượng trên Đảo Phục Sinh.

Một chiếc thuyền buồm trên Sông Nile Rile; loại thuyền buồm nhỏ đặc trưng của người Ai Cập này rất phổ biến và là biểu tượng của Sông Nile và đất nước Ai Cập. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Bốn pho tượng khổng lồ của vị Pharaoh trị vì lâu đời nhất của đất nước Ai Cập cao 20 mét, tựa lưng vào một vách đá dựng đứng cao 32 mét – chắc chắn là một tuyệt tác nghệ thuật Ai Cập cổ đại, sánh ngang với các kim tự tháp. Cách đó vài bước, có một ngôi đền nhỏ hơn được bao bọc bởi sáu pho tượng cao 10 mét của Vua Ramses II và người vợ yêu quý của ông – Nữ Hoàng Nefertari, được miêu tả là Nữ Thần Hathor.

Cả Ngôi Đền Vua Ramses II và Ngôi Đền Nữ Hoàng Nefertari nhỏ hơn đều được xây dựng vào thế kỷ 13 trước Công nguyên, là điểm nhấn cho những du khách từ miền nam Phi Châu về sự hùng vĩ của đất nước Ai Cập và vị Vua Ramses II vĩ đại. Sau đó những ngôi đền này bị bỏ hoang, bị chôn vùi trong nhiều thế kỷ, cho đến khi được một nhà thám hiểm người Thụy Sĩ phát hiện năm 1813 – ông đã nhận ra phần đầu của các pho tượng nhô lên trên lớp cát. 

Pho tượng khổng lồ của Pharaoh Ramses II đánh dấu lối vào của Ngôi Đền Luxor. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Chuyến viếng thăm Ai Cập lần trước của tôi bắt đầu ở Cairo. Tại đó tôi đã tham quan Bảo Tàng Cổ Vật Ai Cập và các Kim Tự Tháp, viện bảo tàng trưng bày chiếc thuyền đưa tang của Pharaoh Cheops – người có kim tự tháp gần đó là một trong ba kim tự tháp lớn nhất trên Cao Nguyên Giza; hai chiếc còn lại là kim tự tháp của Chephren và Mycerinus.

Với khá nhiều xáo trộn trong thời gian qua, bạn có thể rất do dự khi suy xét chọn Ai Cập trong rất nhiều địa điểm du lịch khác. 

Chẳng có gì ngạc nhiên cả: Quả là một cảm giác tuyệt vời khi được nhìn ngắm các kim tự tháp và Pho Tượng Nhân Sư Sphinx – với kiến trúc cao 20 mét dài 57 mét khắc hình mặt người (một Pharaoh, cũng có thể?) và thân hình một con sư tử đang nằm bảo vệ những kim tự tháp đó.

Từ Cairo, chúng tôi đã bay 420 dặm về phương Nam để đến Luxor, vùng đất của Thebes, thủ đô của Vương Quốc Mới. Tại đây, những vị Pharaoh vĩ đại đã xây dựng hai ngôi đền thờ vĩ đại dọc theo bờ đông của Sông Nile.

Ngôi Đền Luxor – lối vào chính diện có những pho tượng khổng lồ của vị pharaoh đã xây dựng cây cột tháp đầu tiên, pharaoh Ramses II – nhỏ hơn so với Đền Karnak nằm cách đó khoảng hai dặm. Cả hai ngôi đền được kết nối với nhau bằng một con đường có hai hàng tượng nhân sư hai bên.

Đền Karnak không chỉ rộng mà còn phức tạp hơn nhiều, nổi tiếng với Đại Sảnh Đường Hypostyle, có 134 cây cột trụ khổng lồ và một dấu chân còn to lớn hơn cả diện tích của Nhà Thờ Notre Dame ở Paris.

Đền Thờ Karnak, chỉ cách Đền Luxor khoảng hai dặm, nổi tiếng với  Đại Sảnh Đường Hypostyle, có đến 134 cột trụ khổng lồ

Gần đó, trên bờ tây của Sông Nile, chúng tôi đã tham quan Thung Lũng của các Vị Vua (nổi tiếng từ những năm 1900 khi phát hiện ra hơn 3,000 lăng mộ của Tutankhamen) và Thung Lũng của các Nữ Hoàng. Lăng mộ của rất nhiều nhà cai trị, và gia đình của họ cũng như giới quý tộc, được tạc sâu vào núi đá cứng trong các thung lũng vì những người quyền lực này thích điều đó hơn là kim tự tháp.

Trong khu vực này cũng có Ngôi Đền Hatshepsut tráng lệ, của nữ Pharaoh duy nhất thời Ai Cập cổ đại, nằm trên một quảng trường rộng lớn giữa những tảng đá vôi dựng đứng tuyệt đẹp. Bạn cũng sẽ tìm thấy Pho Tượng Memnon, hai pho tượng không mặt cao 60 feet được tôn là của Pharaoh Amenhotep III; người Hy Lạp và La Mã cổ đại tin rằng một trong hai bức tượng này đã phát ra tiếng hát vào mỗi buổi bình minh.

Đi du thuyền trên dòng sông Nile

Cũng thú vị như những di tích và tàn tích của một thế giới cổ xưa, những tiện nghi của thế giới hiện đại cũng có khá nhiều điều để nói. 

Thật là tuyệt khi vừa bước ra khỏi một địa điểm cổ xưa vĩ đại, lại được bước ngay vào không gian với không khí được điều hòa mát lạnh và lướt xuôi dòng sông Nile để đến điểm tham quan tiếp theo trên một khách sạn nổi năm sao đặc biệt.

Con thuyền năng lượng mặt trời được tái tạo của Khufu. (Ảnh: Olaf Tausch/CC BY 3.0)

Con Tàu Mặt Trời IV có tổng cộng 36 cabin và 4 phòng hạng sang; cabin của tôi vô cùng rộng rãi, có cửa sổ bằng kính từ sàn nhà cao đến trần, có một phòng tắm thoải mái, và một chiếc giường rất êm ái. Mỗi phòng đều được trang trí nội thất xa hoa và trang bị hệ thống truyền hình vệ tinh và một chiếc điện thoại có thể gọi quốc tế trực tiếp. Trên tàu cũng có sẵn mạng internet.

Con tàu được bố trí nội thất theo phong cách đương đại với ảnh hưởng của Art Deco, có một khu vực tiếp khách sang trọng và một quầy rượu, một phòng tập gym đầy đủ tiện nghi, một thư viện phong phú, một hồ bơi nhỏ, hai khu vực tắm nắng rộng rãi, và một nhà hàng có cửa sổ lớn để bạn có thể vừa thưởng thức bữa tối vừa ngắm phong cảnh bên ngoài.

Các hoạt động trên tàu gồm có phần giới thiệu do một hướng dẫn viên Ai Cập chuyên nghiệp thực hiện, một buổi biểu diễn về văn hóa dân gian Ai Cập, một buổi tiệc mà mỗi người chúng tôi được tặng một bộ trang phục dân tộc Ai Cập được gọi là “galabeya” để mặc khi tham dự.

Ở khoảng giữa khu vực Luxor và Aswan, chúng tôi đã dừng lại dọc theo sông Nile để tham quan thêm ba khu vực nữa. Tại Edfu, chúng tôi đã tham quan Đền thờ Horus, vị thần chim ưng. Tại Kim Ombo, chúng tôi đã thăm ngôi đền Greco-Roman, là nơi mà một nửa là dành để thờ thần Horus the Elder, còn gọi là Haroeris, là sự kết hợp giữa thần chim ưng và thần ánh sáng – người có đôi mắt là mặt trời và mặt trăng; trong khi một nửa còn lại là để thờ phụng vị thần cá sấu Sobek. Tại khu vực Aswan, chúng tôi đã tham quan Đền Philae tráng lệ, một ngôi đền đặc biệt xinh đẹp tôn vinh vị nữ thần vĩ đại nhất của Ai Cập – Nữ Thần Isis.

Đền Philae, ở địa khu Aswan, là một ngôi đền đặc biệt tuyệt vời để tôn vinh vị nữ thần vĩ đại nhất của Ai Cập – Nữ Thần Isis. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Đền thờ Thần Horus ở Edfu, là di tích được bảo tồn tốt nhất của quốc gia, để tôn vinh một trong những vị Thần quan trọng bậc nhất của Ai Cập cổ xưa. Được tôn thờ là con của Isis và Osiris, Thần Horus được miêu tả với phần đầu – và thường là cả thân hình- của một con chim ưng, là người thống trị bầu trời và là vị Thần của các pharaoh. (Ảnh: Fred J. Eckert)

Bất cứ nơi nào chúng tôi đi đến, người hướng dẫn viên Ai Cập Học của chúng tôi đều giải thích cặn kẽ những chi tiết của các hình điêu khắc trên tường cũng như giải mã cho chúng tôi rất nhiều thứ được viết bằng chữ tượng hình. Lịch sử như được tái hiện sống động trước mắt chúng tôi. 

Thỉnh thoảng trong suốt chuyến hành trình, tôi ngồi trên boong của Con Tàu Mặt Trời IV, nhấm nháp ly cà phê vào buổi sáng hoặc thưởng thức ly trà vào buổi chiều, suy ngẫm về những kỳ quan mà tôi đã được nhìn ngắm trong thời gian qua, và thả mình vào bức tranh toàn cảnh của Sông Nile. Những chiếc thuyền buồm nhỏ bé và đặc trưng của người Ai Cập – được gọi là Felucca – đang no gió chở trên đó người dân, nguyên vật liệu, và thậm chí cả động vật; xa xa một người nông dân nhỏ bé đang chăm sóc mảnh ruộng màu mỡ bên bờ sông; một cậu bé đang cưỡi lừa thong thả trên con đường dọc bờ sông, nhẹ phất nhánh cây vào mông con lừa. Những hình ảnh này chắc chắn sẽ không thay đổi gì nếu như tôi đã ở đây để chứng kiến vào hàng thế kỷ trước.

Đây cũng là một cách hay để bạn trải nghiệm về đất nước Ai Cập!

Kinh nghiệm dành cho bạn.

Thông tin: Có một số công ty du lịch hàng đầu phục vụ tuyến Ai Cập. Chuyến đi của tôi là thông qua công ty Abercrombie & Kent (AbercrombieKent.com, 800-554-7094)

Thời điểm tốt nhất để đến Ai Cập: Trong suốt mùa đông. Mùa hè Ai Cập rất nóng.

Mẹo nhỏ để an tâm du lịch: Nếu bạn chẳng may cần cấp cứu tải thương khi đi du lịch, điều đó có thể khiến bạn tiêu tốn hàng chục ngàn USD. Nhiều hãng bảo hiểm y tế cho biết rằng họ trả [cho thân chủ] rất ít cho việc này. Tôi và vợ đã tự chi trả bằng cách mua bảo hiểm Medjet Assist. (MedjetAssist.com, 800–527–7478).

Sách hướng dẫn: “Sách hướng dẫn du lịch Ai Cập của DK Eyewitness” (DK Eyewitness Travel Guide: Egypt) là quyển duy nhất tôi đem theo trên hành trình này. Sách này tổng hợp tất cả mọi thứ. Bản đồ và những địa điểm nổi bật ba chiều giúp tôi tự tìm kiếm dễ dàng, khiến tôi có cảm giác như đang đi lang thang để chụp ảnh. Ngoài ra, những bức ảnh tuyệt vời làm cho quyển hướng dẫn trở nên dễ dàng ghi nhớ trong suốt hành trình.

Fred J Eckert là một đại sứ Hoa Kỳ đã về hưu và là một cựu thành viên Quốc Hội. Các bài viết của ông đã xuất bản trên nhiều ấn phẩm nổi tiếng, gồm cả Reader’s Digest và Tạp chí The Wall Street. Ông cũng là một nhiếp ảnh gia từng đoạt giải thưởng với bộ sưu tập hình ảnh trải dài khắp bảy lục địa. Xem tác phẩm của ông ấy tại EckertGallery.com

Hoàng Long biên dịch